jueves, junio 23, 2022
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Sonic: la mascota de SEGA ultrarrápida pasa a toda velocidad en el episodio 8 de My Generation

Cuando el mundo se ve amenazado por un científico malvado que intenta transformar a todos los animales en robots, solo un héroe puede salvarnos: el erizo más rápido que existe. Hoy retrocedemos mucho en el tiempo con Sonic el erizo, y bienvenidos a My Generation, la columna en la que recordar los grandes juegos que hicieron historia.

A las puertas de los 90, la consola SEGA Genesis (o, como se le conoce en Europa, Mega Drive) determinó un importante crecimiento de la empresa japonesa en el mundo del juego, hasta el punto de socavar el monopolio sustancial de Nintendo. En lo que fue apodado «Guerra de los Bits«un papel muy importante fue cubierto por Sonic, el personaje que pronto se convirtió en la nueva mascota de SEGA en el mundo. Gracias a la potencia de la consola, los jugadores fueron golpeados por una sensación de velocidad nunca antes vista, y por un personaje que logró ganarse el cariño de los fanáticos gracias a una divertida bravuconería. Pero antes de contar las peleas entre el puercoespín y el Dr. Eggman, y las de SEGA y Nintendo, es bueno hacer alguna premisa.

Un puercoespín para un amigo

En 1983 el mercado de los videojuegos había vivido una profunda crisis económica, un auténtico crack, que llevó al cierre de empresas como Atari. De esa página negra surgió Nintendo, con su consola y un personaje inmortal, a saber, Super Mario. La casa de Kyoto en esos años experimentó un crecimiento exponencial, lo que reavivó la pasión y la confianza en los videojuegos, recompensando a la empresa con una posición de control del mercado. Algunos otros competidores intentaron aprovechar la oportunidad para presentarse y lanza el guante a Mario, y entre estos el más merecedor fue SEGA.

Al llegar al mercado con la consola Master System, llamada Mark III en Japón, la compañía intentó desesperadamente quitarle la corona a Nintendo. Pero entre una entrada tardía, la ausencia de una mascota para hacerle frente a Mario y estrategias de marketing mal calibradas, el intento simplemente fracasó. Las altas esferas de SEGA decidieron pasar a la siguiente generación, desarrollando una máquina con el doble de potencia que las plataformas en circulación. Así nació el Mega Drive.

Llegada en 1989, la nueva consola de SEGA se destacó de inmediato por una agresiva estrategia de marketing. Para este aspecto, fue crucial Tom Kalinske, quien supervisó los planes publicitarios de la empresa japonesa en América, sugiriendo poner a la competencia en una mala posición. Así nació el lema «Génesis hace lo que Nintendon«, ese es un juego de palabras que se burlaba de su rival usando su propio nombre. Kalinske sugirió otros planes estratégicos para Estados Unidos y Europa, como el precio de la consola y los paquetes que se realizarían. Además de los trucos publicitarios, capturar el interés de las masas de jugadores era Sonic, la nueva mascota de SEGA.

Como nació Sonic

Para entender el desarrollo detrás del personaje tenemos que mirar a las principales figuras de lo que pasó a la historia como Equipo Sonic: muchos atribuyen el mérito principal a Yuji Naka, quien ya había demostrado sus habilidades como programador con Phantasy Star, en la consola SEGA anterior. Sin embargo, el éxito no habría llegado sin la colaboración del diseñador de niveles Hirokazu Yasuhara y el diseñador de personajes Naoto Oshima.

Fue este último quien creó los bocetos del erizo azul, pero antes de llegar a la solución final se consideraron muchas opciones: armadillos, canguros, perros, e incluso un anciano bigotudo, que luego se convirtió en el némesis de Sonic, el Dr. Eggman. La idea básica era crear un personaje políticamente correcto, valiente o, usando las palabras clave de sus creadores, «cool». Se suponía que Sonic era una figura capaz de capturar al público estadounidense, y su imagen se construyó en torno a este concepto. Finalmente, fue la esposa de Oshima, escritora de libros para niños, quien influyó en la elección de un puercoespín como héroe principal. Azul como los colores corporativos de SEGA, con zapatos rojos inspirados, en parte, en el estilo extravagante de VIPs del calibre de Michael Jackson.

Sonic Mania estalla

Sonic hizo su debut en 23 de junio de 1991, e incluso entonces SEGA dio carta blanca a las ideas publicitarias de Kalinske, lo que llevó a más excavaciones en Nintendo y Super Mario World. El tema era principalmente uno: la velocidad, con el puercoespín capaz de atravesar niveles enteros en minutos, mientras que el plomero bigotudo fue descrito como lento y torpe. El director de marketing de SEGA, como se mencionó, presionó para que Sonic se incluyera con la consola, reemplazando a Altered Beast. El plan funcionó de maravilla y los fanáticos, especialmente los estadounidenses y europeos, vieron en la nueva mascota un carácter fresco, carismático y veloz.

Sonic el erizo le dio a Genesis el impulso que necesitaba para ganar nuevos fanáticos, gracias a su propia interpretación del juego de plataformas. El erizo azul liberó a los animales de su mundo de los experimentos del Dr. Eggman, a través de niveles que explotaron su rápida destreza. Sonic podía correr a una velocidad nunca antes vista, que aumentó aún más cuando el protagonista se acercó a un erizo. Por lo tanto, los escenarios presentaban bucles, túneles y manantiales que hacían que el puercoespín salpique de un punto a otro del nivel. A diferencia de Mario, Sonic golpea a los enemigos transformándose en una esfera y puede recolectar anillos para desbloquear etapas especiales.

Estos niveles extra permitieron obtener las siete esmeraldas del caos: gemas poderosas, la base de la vida misma del mundo del juego. Una vez que se recolectaron todas las joyas, el puercoespín pudo transformarse en Super Sonic, una criatura aún más poderosa.

SEGA había apostado todo por el carisma de su mascota, y en dos años dio a luz dos secuelas más, ampliando el elenco de personajes con el zorro, Tails, capaz de volar, y con los Echidna Knuckles. Además, los tramos especiales comenzaron a mostrar los primeros indicios de tridimensionalidad, dando más encanto a la serie. En 1994, por tanto, la empresa matriz del puercoespín había logrado posicionarse en el mercado como competidor directo de la casa de Super Mario.

La difusión del mito

Paradójicamente, Sonic estaba tan bien pensado para ganarse a los jugadores fuera de Japón que no obtuvo el mismo éxito en casa. Las razones de estos resultados podrían estar relacionadas con la falta de implicación de Kalinske, que no tenía el mercado japonés entre sus responsabilidades.

Además de campañas agresivas hacia Nintendo, en todo el mundo. Se vieron comerciales de todo tipo.: mientras que en Japón la atención se centró en las similitudes con Michael Jackson, en comerciales que veían al héroe bailar durante un desfile en su honor, en Estados Unidos se eligió como testimonio al actor de programas infantiles Larry Cedar. El hombre, disfrazado de una dama de gran voluntad, criticó la velocidad de Sonic, diciendo «¿Por qué no puedes ser amable como Mario?». Ante lo cual el erizo azul, representado a través de una caricatura, se burló de ella huyendo del comercial.

También en Italia no faltaron campañas especiales, desarrolladas a partir de juegos preciosos, y centradas en actores famosos de la época, como Jerry Calà, o en el programa de televisión más seguido por los niños italianos: Bim Bum Bam. Los inicios de los 90 vieron, por tanto, una pugna en los mercados de todo el mundo entre las dos mascotas más famosas de los videojuegos.

Estos fueron los primeros indicios de lo que, mucho más tarde, tomaría el nombre de la guerra de las consolas, y que tampoco escatimó en el sector de las consolas portátiles. De hecho, SEGA respondió a la Game Boy de Nintendo con su Game Gear, que prometía la misma calidad que la consola doméstica. No hace falta decir que, incluso en ese caso, el título principal fue la transposición perfecta del primer Sonic.

Años más tarde SEGA acusó a unas inversiones mal calculadas, y a pesar de una calidad y una tradición respetadas por los expertos, tuvo que alejarse del mercado de hardware después del fracaso comercial de Dreamcast. Sonic, por su parte, fue una de las víctimas más famosas de la posterior carrera hacia la tridimensionalidad, mostrando cierta dificultad para transmitir en 3D el mismo frenesí de la jugabilidad visto en la trilogía original. Con SEGA transformada en una casa de software multiplataforma, debido a un extraño giro del destino, su mascota incluso colaboró ​​con el enemigo del pasado, en una serie de videojuegos dedicados a los Juegos Olímpicos.

En cualquier caso, los fans que conocieron al primer y apasionante Sonic, todavía lo llevan en sus corazones hoy. En aquellos tiempos primitivos del videojuego, un mercado valiente, vivo y en crecimiento vio la explosión no una, sino dos figuras destacadas, progenitoras de lo que pronto se convertiría en un universo lleno de héroes inolvidables.